¿Soy Blu? Sí, mientras otro sueño prefabricado se desvanece en negro

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La mayoría de las casas y edificios de hoy se construyen más o menos como lo han sido durante 70 años: un grupo de tipos en grandes camionetas aparecen en un sitio y martillan madera o vierten concreto. Y cada década, los arquitectos y constructores intentan resolver esto, llevarlo al interior, hacerlo lógico y eficiente. Lustron lo probó en acero, Carl Koch con madera en Techbuilt y Acorn, Elmer Frey con móvil y modular. Y cada vez que había una recesión económica grave, estas empresas quebraban porque tenían altos costos fijos y, en tiempos difíciles, no podían competir con el tipo de la camioneta.

Hace veinte años, hubo otra explosión de interés en las viviendas modernas, ecológicas y prefabricadas, después de que la revista Dwell organizara su concurso Dwell Home (ganado por Resolution 4) y Allison Arieff y Bryan Burkhart escribieran su libro Casa prefabricada. Muchos arquitectos estaban convencidos de que este era el futuro y se lanzaron; como escribí hace diez años:

Al principio, Michelle Kaufmann, que lanzó su Glidehouse, y yo, lanzamos la Q. Fue un momento emocionante; todos íbamos a reinventar la industria de la construcción. Teníamos tantas líneas lindas: «no construyes un automóvil en un camino de entrada, ¿por qué construirías una casa en un campo?» y tuvimos que golpear a todos los demás arquitectos y diseñadores con un palo, había tantos lanzando sus lápices al ring.

Luego llegó el colapso financiero en 2008, y muchas de las fábricas cerraron, justo en el momento justo. Pero había un rayo de luz en todo esto: Blu Homes. Fundada en 2007, causó un gran revuelo con grandes cabinas azules en espectáculos domésticos en toda América del Norte. Recaudó casi $200 millones* para usar un software sofisticado y una enorme fábrica de submarinos en Vallejo, California, para construir casas con estructura de acero. Mientras que la mayoría de las carcasas modulares rara vez viajaban más de 500 millas desde una fábrica, Blu tenía un ingenioso diseño de plegado que reducía el ancho del módulo para que pudiera viajar en un camión normal de 8.5′ de ancho. Compró la empresa de Michelle Kaufmann y ofreció sus diseños. El cofundador Bill Haney le dijo a Todd Woody de Forbes que «la noción general de que queremos ser más ecológicos, queremos conservar, queremos ser más saludables, esa es una tendencia cultural que no ha sido frustrada por la recesión económica».

Por desgracia, no fue así. Puede que no haya sido tan costoso enviar estas casas, pero aun así tuvo que enviar cuadrillas para desplegar y terminar la casa y lidiar con el proceso de aprobación de cada estado. Seguían siendo mucho más caras que una casa convencional, que es toda casa más verde y saludable. Y los gastos generales eran tan altos como el techo en esa asombrosa subfábrica (que ahora está siendo utilizada por otra empresa modular).

Entra Dvele

Dvelé

Ahora, sus activos han sido adquiridos por Dvele, otra empresa prefabricada de California con un plan para «innovar e interrumpir totalmente la industria de la construcción de viviendas para crear las casas más inteligentes, saludables y sostenibles del mercado». Según el comunicado de prensa:

“En los primeros años de nuestro viaje empresarial, Blu era la empresa que considerábamos que lideraba la carga de casas prefabricadas de alta gama”, dijo el cofundador y director ejecutivo de Dvele, Kurt Goodjohn. “Tenemos el mayor respeto y aprecio por lo que Blu ha contribuido a nuestro espacio colectivo. Forjaron un camino que permitió que florecieran las innovadoras tecnologías enfocadas en el hogar de Dvele. Combinar la marca Blu con nuestra visión original de Dvele como plataforma tecnológica es un poderoso paso adelante en nuestra búsqueda por revolucionar esta industria”.

No estaba del todo listo para preocuparme por Dvele, y siempre me preocupo cuando veo palabras como «interrumpir» y «revolucionar esta industria», así que hablé con el director ejecutivo Kurt Goodjohn, conocido por Treehugger por su trabajo anterior en casas prefabricadas en la Columbia Británica. Están construyendo un producto de calidad certificado según los estándares Passive House (PHIUS), utilizando materiales saludables y tecnología inteligente, con sensores en todas las habitaciones e incluso en las paredes. Él dice: «El automóvil más barato tiene una luz de ‘controlar el motor’; la habitación de sus hijos debe controlar los niveles de CO2».

Construyendo una casa en una fábrica.
Dvelé

Kurt señala que cada vez menos personas se dedican a los oficios de la construcción y las fronteras ciertamente se están volviendo más estrechas, por lo que las eficiencias que provienen de la producción en fábrica se vuelven más importantes cada día. Los estándares también son cada vez más estrictos y, en particular, la hermeticidad es fundamental para cumplir con los estándares de la Casa Pasiva; esto es más fácil de hacer consistentemente en una fábrica. Hablando de eso, Dvele compró uno existente que ha estado produciendo casas Park Model de alta calidad durante 40 años.

Blu iba a interrumpir y revolucionar la industria también

Según John Caulfield, escribiendo en Builder Magazine en 2011, Blu tenía que ver con «diferenciadores» que la separaban de otras compañías. uno era el marca nacional, que no duró mucho. El segundo fue el informatización, con diseño Dassault CATIA y «configuradores 3D», de los que todas las empresas tienen alguna versión ahora. El tercero fue su diseño plegable inteligenteque ya no se menciona en su sitio.

Por lo que puedo decir, terminaron siendo un pequeño constructor modular semi-personalizado que atiende al competitivo mercado de California, sufriendo el mismo destino que tantos constructores prefabricados hace una década, como lo describe Allison Arieff en Forbes: «Las opciones el paquete simplemente creció y creció, y nunca se alcanzaron economías de escala. Las casas terminaron siendo todas únicas». Y: «Si se da cuenta de que ya es un nicho de mercado, y nunca afirmó serlo de otra manera, ya tiene un pequeño porcentaje de un mercado inmobiliario general que es pésimo».

Me entristece la historia de Blu, que comenzó como una jugada tecnológica bien financiada que iba a perturbar y revolucionar la industria y, al final, se vendió por partes. Creo que Arieff tiene razón, que es difícil perseguir un nicho de mercado, pero algunos lo han logrado; en otros países, todo se construye de esta manera y todos se benefician de la calidad y la eficiencia que ofrece. Hablando con Kurt sobre sus planes a largo plazo, espera ir más allá del nicho, y creo que podría lograrlo.

Quizás ser comprado por otra compañía le dará a Blu una mayor masa crítica, y espero que les vaya bien con Dvele. Entonces voy a kvell.

* Actualización, 22 de junio: Blu recaudó $ 200 millones, no $ 25 millones como se señaló anteriormente.

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