Sí, los murciélagos realmente comen muchos mosquitos

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Los murciélagos son buenos vecinos, en gran parte debido a su gran apetito por los insectos que nos molestan. Los agricultores estadounidenses de maíz ahorran alrededor de mil millones de dólares cada año, por ejemplo, gracias al control de plagas gratuito y no tóxico proporcionado por los murciélagos que comen polillas del gusano cogollero.

Además de sus beneficios agrícolas, los murciélagos son especialmente apreciados por cazar algunos de los insectos más despreciados y peligrosos del planeta: los mosquitos. Este servicio es una de las principales razones por las que muchas personas instalan casas para murciélagos en el patio trasero, especialmente en medio de la creciente amenaza de enfermedades transmitidas por mosquitos como la malaria, el dengue, el chikungunya, el virus del Nilo Occidental y el zika.

Sin embargo, si bien es de conocimiento común que muchos murciélagos se dan un festín con los mosquitos, la ciencia detrás de ese conocimiento es sorprendentemente confusa. Un estudio comúnmente citado sugiere que un solo murciélago puede comer 10 mosquitos por minuto, por ejemplo, pero esos experimentos se realizaron en recintos, por lo que no representan las condiciones naturales. En la naturaleza, un pequeño murciélago marrón (en la foto de arriba) supuestamente puede comer cientos de moscas del tamaño de un mosquito por noche, pero ¿cuántas de esas moscas resultan ser mosquitos reales?

Para averiguarlo, un equipo de investigadores hizo el trabajo sucio por el resto de nosotros. Visitaron colonias de murciélagos salvajes, recolectaron excrementos de murciélagos, también conocido como guano, y buscaron signos de ADN de mosquitos. Su estudio, publicado en Journal of Mammalogy, incluyó 12 dormideros de pequeños murciélagos marrones (Myotis lucifugus) y 10 de grandes murciélagos marrones (Eptesicus fuscus), ubicados en bosques y tierras de cultivo en todo Wisconsin. Dado que ambas especies ocupan grandes franjas de América del Norte, es probable que los hallazgos sean relevantes mucho más allá del área de estudio.

Después de recolectar suficiente guano, los investigadores analizaron sus muestras utilizando un método molecular recientemente mejorado para detectar el ADN de los artrópodos. Encontraron ADN de mosquitos en el 100% de los sitios de descanso de los pequeños murciélagos marrones y en el 72% de las muestras individuales de esos sitios. Para los grandes murciélagos marrones, el ADN del mosquito apareció en el 60% de los sitios y en un tercio de todas las muestras.


Los murciélagos marrones grandes y pequeños están muy extendidos en América del Norte, y ambas especies parecen comer muchos mosquitos.
scott garza [CC BY-SA 2.0]/Flickr

El ADN también reveló qué tipo de mosquitos comen los murciélagos. Los pequeños murciélagos marrones, por ejemplo, se alimentaron de nueve especies de mosquitos que albergan el virus del Nilo Occidental, una enfermedad transmitida por insectos que puede amenazar tanto a los humanos como a las aves.

Se necesitará más investigación para aclarar cómo esto afecta a los humanos, señalan los autores del estudio, pero estos hallazgos sugieren que sería prudente seguir investigando. «Nuestros resultados muestran que los murciélagos comen más tipos de mosquitos, y lo hacen con mayor frecuencia, de lo que han demostrado los estudios anteriores», dice la autora principal Amy Wray, estudiante de doctorado en ecología forestal y de vida silvestre en la Universidad de Wisconsin-Madison, en una declaración. «Si bien este estudio no nos dice si los murciélagos realmente suprimen las poblaciones de mosquitos, crea un caso sólido para reevaluar su potencial para el control de mosquitos a través de investigaciones adicionales».

Los pequeños murciélagos marrones son cazadores de mosquitos especialmente prolíficos, posiblemente debido a sus estructuras más pequeñas y ágiles. Los grandes murciélagos marrones no se quedan atrás, pero pueden preferir presas más carnosas que sean más fáciles de atrapar y que ofrezcan más calorías para alimentar sus cuerpos más grandes.

«Los mosquitos solo constituyen parte de una dieta más amplia que incluye muchos otros componentes», dice Wray. «En estudios futuros, esperamos explorar las interacciones de alimentación entre murciélagos y mosquitos, particularmente para diferentes especies de murciélagos en diferentes regiones».

Este tipo de investigación es cada vez más urgente, argumentan Wray y sus colegas, en medio del crecimiento de amenazas existenciales como el síndrome de la nariz blanca. «Los murciélagos continúan disminuyendo a nivel mundial debido a la pérdida de hábitat, las turbinas eólicas y, en América del Norte, el síndrome de la nariz blanca», dice el coautor Zach Peery, profesor de ecología forestal y de vida silvestre en UW-Madison. «Por lo tanto, es fundamental que su papel potencial como agentes de control de mosquitos y, por lo tanto, su importancia como objetivo para la conservación, se vuelva a examinar a fondo».

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