Una nueva era de vela: barcos asistidos por viento

Hay más de 30 000 barcos mercantes surcando las aguas del mundo, desde el más pequeño con 1000 toneladas de registro bruto hasta el más grande con más de 170 000 toneladas. Estos barcos transportan la mayor parte del comercio internacional, del orden de 5.880 millones de toneladas por año.

El costo del combustible para estos barcos alcanza el 60% de sus costos operativos y queman miles de litros en sus enormes motores. Incluso pequeños ahorros en la eficiencia del combustible ahorrarían a las compañías navieras cantidades significativas de dinero.

Sin embargo, más importante que eso es la disminución de las emisiones. El gasóleo marino, el combustible más común para los barcos de alta mar, contiene un 2,7 % de azufre, más de 500 veces lo permitido en la Unión Europea para uso en automóviles. De hecho, el transporte marítimo representa casi el 75 % de todas las emisiones de dióxido de azufre en Europa. El fuelóleo más utilizado para los barcos, llamado Bunker C, es poco más que lodo. Apenas está un escalón por encima de lo que se utiliza para pavimentar carreteras. De hecho, el aceite Bunker C debe calentarse para que incluso pueda fluir hacia un motor. Es una cosa sucia, pero muy barata, entre ½ y 1/3 del precio del gasóleo convencional. Sin embargo, está tan sucio que realmente no debería usarse.

Y para 2020, no lo será, al menos no tanto. Las nuevas reglas requerirán que las compañías navieras cambien a combustibles más limpios o utilicen tecnología de depuración, lo que aumentará los costos.

Volviendo a una era pasada, la respuesta parece estar en el viento.

La idea de añadir velas a los buques de carga, e incluso a los de pasajeros, parece estar renaciendo. La más prometedora de las ideas actuales que flotan es el SkySail, que ya ha tenido algún uso comercial.

vela del cielo

El SkySail parece una cometa inflable gigante y, en funcionamiento, está amarrado al barco y vuela entre 300 y 500 metros por encima. A esta altura, los vientos son más fuertes y menos variables que al nivel del mar. En funcionamiento, la cometa de 5.000 metros cuadrados está controlada por el piloto automático del barco, y el rumbo se varía diariamente en función de la previsión meteorológica actual, con el fin de aprovechar al máximo los vientos.

En algunos lugares, como el Atlántico Norte, usar la vela puede reducir el uso de combustible hasta en un 35 %. Sin embargo, en muchas áreas del Océano Índico, los vientos son tan suaves que el uso de SkySail en realidad aumenta el uso de combustible. Sin embargo, en aquellas regiones donde se puede utilizar, ofrece grandes ahorros tanto para las compañías navieras como para el medio ambiente.

Se están explorando otras tecnologías de vela, incluidas las velas de ala rígida, que pueden ofrecer ahorros aún mayores, aunque los barcos que utilizan esas tecnologías aún están en el futuro. Tal vez las flotas mercantes algún día sigan el ejemplo de Islandia, ya que esa nación se mueve para reemplazar su flota pesquera con embarcaciones impulsadas por celdas de combustible de hidrógeno, pero hay un gran trecho desde un arrastrero oceánico hasta un superpetrolero.

En el mundo interconectado de hoy, la capacidad de enviar mercancías a través de las extensiones oceánicas es algo que damos por sentado. A medida que avanzamos hacia un futuro incierto, a medida que disminuimos nuestra dependencia de los recursos externos, tal vez esta sea una ocasión para repensar no solo cómo enviamos las cosas, sino también lo que enviamos. ¿Cuánto de los 5.880 millones de toneladas por año es realmente útil y mejora la calidad de vida, y cuánto es simplemente una carga para el medio ambiente? Para crear un mundo más sostenible, debemos comenzar a tomar algunas decisiones.

Author: Mireia López

Soy pedagoga, pero en mis ratitos me dedico a escribir y divulgar sobre temas tan importantes como la ecología, espero que os guste lo que tengo que decir en mis pequeñas aportaciones.

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