La capa de hielo de la Antártida se asienta sobre un depósito de metano

Un nuevo informe en la edición del 30 de agosto de Naturaleza afirma que podría haber una fuente de gas metano potente de efecto invernadero que potencialmente podría estar expuesto a nuestra atmósfera.

Según el informe, publicado por un equipo internacional de científicos, la capa de hielo de la Antártida tiene cuencas sedimentarias debajo de ella con materia orgánica que data de hace 35 millones de años. También en estas cuencas hay microorganismos que viven en condiciones de bajo oxígeno, que convierten la materia orgánica en metano, un gas de efecto invernadero 25 veces más potente que el dióxido de carbono. Esencialmente, hay grandes reservorios de metano debajo de la capa de hielo de la Antártida y, si la capa de hielo se derritiera, el metano podría potencialmente liberarse a nuestra atmósfera y acelerar la tasa de calentamiento global.

«Es fácil olvidar que antes de hace 35 millones de años, cuando comenzó el período actual de glaciaciones antárticas, este continente estaba lleno de vida», dijo el coautor Slawek Tulaczyk, profesor de ciencias terrestres y planetarias en la UC Santa Cruz a Science Daily. “Parte del material orgánico producido por esta vida quedó atrapado en sedimentos, que luego fueron separados del resto del mundo cuando creció la capa de hielo. Nuestro modelo muestra que durante millones de años, los microbios pueden haber convertido este antiguo carbono orgánico en metano «.

Entonces, ¿exactamente cuáles son los tamaños de los reservorios de metano en las cuencas sedimentarias de la Antártida? El equipo de científicos ha estimado que “el 50 por ciento de la capa de hielo de la Antártida occidental (1 millón de kilómetros cuadrados) y el 25 por ciento de la capa de hielo de la Antártida oriental (2,5 millones de kilómetros cuadrados) cubre cuencas sedimentarias pre-glaciales que contienen alrededor de 21 000 millones de toneladas métricas de carbón orgánico.» Estos cálculos llevan a los científicos a creer que la «cantidad de hidrato de metano y gas metano libre debajo de la capa de hielo antártica podría ser de hasta 4 mil millones de toneladas métricas». ¡Esa es casi la misma cantidad de metano que algunos científicos estiman que existe en los suelos del permafrost del Ártico y el límite más bajo de las estimaciones para el metano atrapado bajo el Océano Ártico!

«Esta es una inmensa cantidad de carbono orgánico, más de diez veces el tamaño de las reservas de carbono en las regiones del norte de permafrost», dice Jemma Wadham de la Facultad de Ciencias Geográficas de la Universidad de Bristol. “Nuestros experimentos de laboratorio nos dicen que estos entornos bajo el hielo también son biológicamente activos, lo que significa que este carbono orgánico probablemente esté siendo metabolizado a dióxido de carbono y gas metano por microbios”.

El equipo de científicos también hizo un modelo unidimensional de hidratos de la acumulación, solo para descubrir que el metano está atrapado dentro de las moléculas de agua en forma sólida. Por lo tanto, cuando el calentamiento global hace que el sólido se derrita, el hidrato podría convertirse en burbujas de gas y liberarse a la atmósfera.

Pero los científicos dicen que se necesitan más estudios para ver esta fuente de metano previamente pasada por alto y cómo puede influir potencialmente en nuestro planeta. Tulaczyk declaró: «Nuestro estudio destaca la necesidad de una exploración científica continua de los entornos remotos bajo el hielo en la Antártida, porque pueden tener un impacto mucho mayor en el sistema climático de la Tierra de lo que hemos apreciado en el pasado».

Author: Cris

Apasionada del mundo de la ecología, escribo noticias en este blog para intentar mejorar el medio ambiente. Pasión por las plantas y la jardinería.

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