El futuro de los plásticos: reutilizar lo malo y fomentar lo bueno

Los plásticos tienen mala reputación, principalmente por dos razones: la mayoría están hechos de petróleo y terminan como basura en el medio ambiente.

Sin embargo, ambos son bastante evitables. Un mayor enfoque en los compuestos bioderivados y degradables, así como en el reciclaje, podría disminuir la contaminación y, de hecho, los plásticos podrían hacer una contribución positiva al medio ambiente.

Plásticos para mal

La durabilidad de los plásticos los hace tan útiles, pero al mismo tiempo, los convierte en una mancha persistente (y cada vez más grande) en el paisaje, o más importante aún, en el paisaje marino, una vez desechados.

Hace tiempo que sabemos que los plásticos a granel están contaminando los océanos. Las corrientes marinas convergentes están acumulando desechos plásticos en una isla flotante conocida como el Gran Parche de Basura del Pacífico, que ahora cubre un área más grande que Groenlandia. Los pedazos más grandes de plástico son potencialmente mortales para la vida marina y las aves marinas. Pueden estrangular a mamíferos marinos o aves y acumularse en sus estómagos e intestinos.

Más recientemente, la conciencia sobre los microplásticos ha generado preocupación por su presencia omnipresente en la cadena alimentaria. Los comentaristas sugieren que para 2050 habrá tanto plástico en el mar como peces. ¿Quién quiere ir a buscar algo de plástico entonces?

Más allá de eso, la producción de plástico actualmente depende del petróleo y eso ha planteado problemas sobre los peligros para la salud, generalmente asociados con los productos a base de petróleo durante la producción, el uso y la eliminación.

Plásticos para siempre

Los plásticos pueden contribuir positivamente al medio ambiente de las siguientes maneras:

Reducción del desperdicio de alimentos

Entre una cuarta parte y un tercio de todos los alimentos producidos se desperdician por deterioro. Pero sin los envases de plástico, sería considerablemente peor y tendría una mayor huella de carbono.

Muchos de los entusiastas del reciclaje que conozco no piensan en tirar alimentos en mal estado que requieren energía para plantar, cultivar, cosechar y transportar y, por lo tanto, habrán aumentado las emisiones de gases de efecto invernadero.

Transporte ligero

El uso de plásticos en el transporte (coches, trenes y aviones) reducirá el consumo de combustible. Su aplicación (junto con las fibras de refuerzo) en la industria aeroespacial como alternativa a las aleaciones metálicas tradicionales ha generado enormes ganancias en la eficiencia del combustible en las últimas décadas.

La incorporación de plásticos reforzados con fibra en el Boeing 787 Dreamliner, por ejemplo, ha resultado en eficiencias de combustible similares a las de un automóvil familiar (cuando se mide en kilómetros recorridos por persona). Por cierto, la fibra de carbono, la fibra aeroespacial de elección, se produce a partir de plástico.

Hay cosas buenas sobre los plásticos, incluidos los beneficios para el medio ambiente, pero ¿es posible aprovechar los aspectos buenos y evitar los malos?

Plásticos preparados para el futuro

Los plásticos son, químicamente hablando, cadenas largas o grandes estructuras reticuladas compuestas más comúnmente por una estructura de átomos de carbono.

Durante mucho tiempo, hemos estado utilizando plásticos de origen biológico, materiales naturales como pieles de animales, incluyendo cuero, tripa y madera. Estas formas de plástico son estructuras químicas complicadas que solo pueden fabricarse en la naturaleza en esta etapa.

Algunos de los primeros plásticos sintetizados estaban hechos de materiales naturales como la caseína (de los productos lácteos) que se usaba para artículos simples como botones. El desarrollo de plásticos a base de petróleo ha sido una gran distracción de tales materiales.

Sin embargo, en el último par de décadas, los plásticos de origen biológico están disponibles y ofrecen buenos reemplazos. Estos incluyen plásticos a base de almidón como la polilactida (PLA), que se produce a partir de almidón de maíz, raíces de mandioca o caña de azúcar y se procesa de la misma manera que los plásticos a base de petróleo. Dichos plásticos pueden espumarse o usarse para fabricar botellas de bebidas.

El reciclaje de plásticos es otro paso fundamental para reducir la carga medioambiental. Seamos realistas: son las personas las que arrojan basura, no los plásticos en sí. Se podría dedicar más esfuerzo a la recolección de desechos y un enfoque de zanahoria/palo debería incluir desincentivos para tirar basura y un impuesto al plástico que excluiría los plásticos reciclados.

También se necesitan incentivos para fomentar el desarrollo de productos que tengan en cuenta el ciclo de vida completo. En Europa, por ejemplo, la legislación ha hecho obligatorio en la industria automotriz que al menos el 85% de un automóvil sea reciclado. Esto ha tenido una influencia dramática en los materiales y el diseño utilizados en la industria.

Incluso con los mejores esfuerzos, no es realista que capturemos todos los plásticos para reciclarlos. Los plásticos biodegradables podrían ser una herramienta útil para prevenir daños ambientales. PLA (polilactida) es biodegradable, aunque se descompone lentamente, y hay otras formas disponibles.

Esto destaca la necesidad de más investigación sobre el control de la biodegradabilidad, teniendo en cuenta las diferentes aplicaciones y la necesidad de infraestructura para tratar los plásticos biodegradables al final de su vida. Obviamente, no queremos que nuestros aviones se biodegraden durante sus 20 años de servicio, pero las botellas de agua de un solo uso deberían descomponerse poco tiempo después de su uso.

El planeta no tiene por qué convertirse en un basurero tóxico. En el corto plazo, esto requerirá alguna acción gubernamental para fomentar los plásticos biodegradables, reciclables y derivados de la biotecnología para permitirles competir con los productos derivados del petróleo.

La conversaciónHay signos de mejora: una mayor conciencia sobre el daño que causan los plásticos y la disposición de los consumidores a pagar por las bolsas de plástico o prohibirlas. Necesitamos dejar de tirar basura en nuestro propio patio trasero y recordar que el medio ambiente es donde vivimos. Lo ignoramos a nuestro propio riesgo.

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el artículo original.

Author: Mireia López

Soy pedagoga, pero en mis ratitos me dedico a escribir y divulgar sobre temas tan importantes como la ecología, espero que os guste lo que tengo que decir en mis pequeñas aportaciones.

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